Houtgravure van heksen die een drankje brouwen, circa 1500. Foto: Ullstein Bild / Getty Images

De heksen uit de Ierse geschiedenis hadden één ding gemeen: het waren vrouwen die weigerden zich te conformeren De maatschappij is altijd bang geweest voor krachtige vrouwen. Heksen zijn een kenmerk van folklore over de hele wereld geweest, van de trollenfluisteraars van Scandinavië tot de Italiaanse heksen-prostituees en de tsukimono-suji — of vossenheksfamilies — van Japan. Welke vorm ze ook aannemen, ze hebben één ding gemeen: het zijn zelfstandige vrouwen, wiens weigering om zich te conformeren hen tot objecten van angst, spot, respect en, vaak, geweld maakte.

De befaamde heksen van Ierland omvatten een viervoudig getrouwde geldschieter; een zeer geliefde genezer; een succesvolle naaister gezien als een beetje te hoog en machtig voor een vrouw; en acht vrouwen uit Islandmagee, die ervan werden beschuldigd een jonge nieuwkomer te betoveren, in een proces dat bekend werd als de Salem van Ierland.

Alice Kyteler

Dame Alice Kyteler, de opvallende enige dochter van een Vlaamse familie van kooplieden die zich in de 13e eeuw in Kilkenny vestigde, groeide op tot een succesvolle herbergier en geldschieter met goede connecties en de eerste persoon die werd veroordeeld voor hekserij in Ierland.

Kyteler had het slechte oordeel om niet één, maar vier echtgenoten te overleven namelijk bankiers William Outlaw, Adam le Blund, huisbaas, Richard de Valle en Sir John le Poer met als gevolg het vergaren van een enorm fortuin.

In 1302 werden zij en le Blund kort beschuldigd van het vermoorden van Outlaw, die 20 jaar ouder was dan zij, maar Kytelers macht vanwege haar goede connecties betekende dat ze de beschuldigingen van zich af kon schudden. Tegen de tijd dat haar vierde echtgenoot, Le Poer, plotseling ziek werd in 1324, begonnen de geruchten dat ze betrokken was bij satanische rituelen weer op te komen. Na zijn dood beschuldigden zijn kinderen en die van haar vorige drie echtgenoten haar gezamenlijk van tovenarij.

De bisschop van Ossory, Richard de Ledrede, greep de beschuldigingen aan en de heksenjacht op Alice Kyteler ontvouwde zich als een strijd van religie, politiek, macht en hebzucht.

Kyteler deed opnieuw een beroep op haar krachtige connecties en zorgde ervoor dat Ledrede 17 dagen gevangengezet en ondervraagd werd, waarna hij de kanselier van Ierland, Arnold le Poer en de schoonbroer van Kyteler, schreef om haar arrestatie te eisen. De kanselier stelde de procedure uit, waardoor Kyteler naar Engeland of Vlaanderen kon vluchten, waar ze permanent uit het zicht verdween.

Verschillende van haar medewerkers werden gearresteerd onder andere, Petronilla de Midia (zie hieronder). 

Petronilla de Meath

Petronilla de Midia, of de Meath, werd een heks door associatie.

De exotische lijst van beschuldigingen tegen de Meath en Alice Kyteler, in een proces hield onder andere in: het maken van een brouwsel van de darmen en inwendige organen van hanen, wormen en haren uit de billen van een dode jongen, gemengd in de onthoofde schedel van een rover. Volgens een verslag van het proces door Ledrede beweerde de Meath dat beide vrouwen konden vliegen. Ze bekende, werd gegeseld “door zes parochies” en verbrand op de brandstapel in Kilkenny op 3 november 1324. Ze werd de eerste persoon die voor ketterij werd verbrand, omdat hekserij nog niet in het wetboek stond.

Florence Newton, Heks van Youghal

Florence “Goody” Newton was een bedelaar wiens misdaad het was om bij het huis van John Pyne, een Youghal-edelman, tijdens Kerstmis 1660 te vragen om een ​​stuk rundvlees.

Mary Longdon, zijn dienstmeid, weigerde haar. “U had het mij zo goed kunnen geven,” antwoordde Newton, woorden die later als een vloek werden beschouwd. Toen ze elkaar een week later bij de bron ontmoetten, gaf Newton haar een kus en vroeg of ze vrienden konden zijn.

Longdon werd daarna onmiddellijk ziek met toevallen en trances zo gewelddadig “dat drie of vier mannen haar niet konden vasthouden”. Getuigenverslagen tijdens het proces in september 1661 vertelden hoe ze naalden, spelden, wol en stro begon over te geven en hoe haar aanvallen slechter werden toen Florence Newton haar toe werd gebracht.

Newton werd ook beschuldigd van het veroorzaken van de dood van haar gevangenisbewaker, David Jones, nadat ze zijn hand door de tralies van een gevangenispoort kuste. Hij ontwikkelde enorm veel pijn in zijn arm en stierf. Zijn weduwe  beweerde dat hij stierf Newton’s naam schreeuwend. 

Een koortsachtige waanzin lijkt de gemeenschap te hebben overgenomen, met veel notabelen van de stad die voor de rechtbank verschijnen om te beweren dat ze Longdon naar het plafond hadden zien drijven of stenen van haar lichaam hadden laten regenen. Terwijl opgesloten, werd Newton onderworpen aan een reeks wrede tests van hekserij. Zo werden en onder andere priemen in haar handen geramd.

Het uiteindelijke lot van Florence Newton is niet bekend, omdat de rechtbankpapieren vervolgens verloren zijn gegaan. Als ze schuldig werd bevonden, zou ze ter dood zijn veroordeeld.

De Heksen van Islandmagee

In maart 1711 werden acht vrouwen schuldig bevonden aan een proces in Carrickfergus, Antrim van de misdaad van hekserij en het demonische bezit van een jong meisje.

De zaak, dat ook weleens de Salem van Ierland werd genoemd, speelde zich af vanwege het bijgeloof van de Schots-Presbyteriaanse kolonisten, die het grootste deel van het kleine schiereiland vormden. De heksenjacht in Schotland was toen op zijn hoogtepunt, met 3800 mensen die werden vervolgd.

Het verhaal begint in 1710, toen de jonge Mary Dunbar vanuit Belfast op het schiereiland aankwam. Mary begon de tekenen van demonische bezitting te vertonen die Mary Longdon hadden getroffen: woedeaanvallen, het braken van spijkers en smijten met bijbels. Ze beweerde acht vrouwen uit de gemeenschap voor haar te hebben zien verschijnen tijdens haar stuiptrekkingen en dit alleen was in de koortsachtig puriteinse gemeenschap, voldoende.

Het was onvermijdelijk dat de beschuldigde vrouwen elk op hun eigen manier buitenstaanders waren: ze waren visueel onaantrekkelijk, drinkers, rokers of met verschillende handicaps. Op 31 maart 1711 werden de acht vrouwen schuldig bevonden aan het betoveren van Mary Dunbar. De precieze aard van de straffen werden niet vastgelegd.

Biddy Early, De Wijze Vrouw van Clare

Bridget Ellen Connors werd geboren in 1798 buiten Ennis in Clare en erfde naar verluidt genezende magie van haar moeder, Ellen Early. Biddy’s ouders stierven jong en ze bracht tijd door in het armenhuis totdat ze de aandacht trok van Pat Malley van Feakle, de man die haar eerste echtgenoot moest worden (de eerste van de vier, die ze allemaal overleefde).

Haar reputatie als kruidkundige, genezer of witte heks verspreidde zich nadat ze naar Feakle verhuisde. Haar bekendheid was niet alleen gebaseerd op haar genezende vermogen: ze was in frequent conflict met de katholieke kerk, de medische professie, verhuurders, de politie en de rechterlijke macht, wat haar tot een volksheld maakte. Toen ze stierf in 1874, voorafgegaan door haar laatste echtgenoot die in de dertig was, woonden naar verluidt 27 priesters haar begrafenis bij.

Bridget Cleary, de ‘laatste heks’ van Ierland

In 1895 verdween de 26-jarige Bridget Cleary — een mooie, onafhankelijke vrouw — uit haar huis in Ballyvadlea, in de buurt van Clonmel in Tipperary. Er werd beweerd dat de feeën haar hadden meegenomen, maar toen haar verkoolde overblijfselen werden ontdekt, werden haar man, vader, tante en vier neven gearresteerd en beschuldigd van haar moord.

De waarheid die vervolgens naar voren kwam, was een giftige mix van feeënfolklore, ziekte, bijgeloof, sociale zeden en de altijd aanwezige verdenking van vrouwen met een eigen ziel en eigen middelen.

Cleary was een zelfstandige kleermaakster, een van de eerste vrouwen in de stad die een Singer-naaimachine had. Ze genoot van veel mannelijke aandacht en had een reputatie van een vrouw met een pretentieuze houding. Er gingen geruchten over een affaire met een getrouwde protestant, maar tot verrassing van velen trouwde ze met Michael Cleary, een nors man die tien jaar ouder was dan zijzelf.

Toen ze in maart 1895 werd getroffen door een longontsteking, waren haar man en familie zo geschokt door haar veranderde uiterlijk, dat ze ervan overtuigd waren dat ze was meegenomen en geruild voor een ‘wisselvrouw’, een vrouw waarvan werd gedacht dat het in het geheim door echte feeën was vervangen door iemand ander. Terwijl hij probeerde te bepalen of de ziekelijke Bridget in zijn bed echt zijn robuuste, wilskrachtige vrouw was, explodeerde Michael Cleary in woede en hield haar boven het vuur tot ze doodbrandde.

Dit zijn enkele beroemde heksen van Ierland.

Als je geïnteresseerd bent in heksen, of alles wat magisch is, dan is de heksenadel serie, gebaseerd op het verhaal van Alice Kyteler, misschien wel leuk voor je. Als je in mijn lezersgroep komt, kun je Koningin van Zwaarden, een prequel van de heksenadel serie, gratis lezen.

Het artikel is een vertaling en aanpassing van het artikel van de Irish Times.